Características Geográficas y Socioeconómicas del Uruguay

Ing. Agr. Ricardo Romero MSc.
GRAS INIA La Estanzuela

Localización

Uruguay esta comprendido dentro de la zona templada del Sudeste de Sudamérica, entre los 30º y 35º de latitud sur y los 53º y 58º de longitud oeste. El país tiene una extensión de 176.215 km2. Sus 680 km. de costa están localizados en parte en la margen norte del Río de la Plata, y en parte al sudoeste del océano Atlántico.

Clima

El clima en Uruguay es mayormente homogéneo a lo largo de su territorio, y se define como templado-húmedo sin estación seca según la clasificación de Köeppen (Köeppen, 1931). La temperatura media anual es de aproximadamente 16ºC en el sur y 19ºC en el norte. La temperatura media mensual varia desde 7ºC en julio a 31ºC en enero.

La precipitación mensual se distribuye uniformemente a lo largo del año, con un leve incremento en el otoño. Su distribución espacial muestra un gradiente decreciente en la transecta NE-SW, con un valor máximo total anual de 1400 mm en el noreste y un mínimo de aproximadamente 900 mm en el sudoeste del país (Corsi, 1978).

Comportamiento de las lluvias

El territorio del Uruguay está comprendido dentro de las latitudes subtropicales, en una zona de transición entre la zona tropical, que aparece al norte del país, en la estación veraniega (octubre a marzo) y la de los vientos del oeste que predomina durante el semestre frío (abril a setiembre).

Durante el semestre cálido las lluvias son más abundantes en el interior del continente debido al acercamiento por el norte del cinturón de convergencia intertropical. Esta franja que marca el ecuador meteorológico es una banda de fuerte nubosidad convectiva y ascenso de aire humedad en la vertical que rodea al planeta. Por lo tanto el centro del continente sudamericano experimenta un fuerte aumento de las lluvias que se observa hasta los 25°S aproximadamente.

El semestre frío por el contrario está caracterizado por el frecuente pasaje de ciclones dinámicos y oclusiones como también de frentes fríos y cálidos, que provocan precipitaciones abundantes debidas al fuerte ascenso de aire. Las lluvias del tipo frontal, resultan del encuentro de dos masas de aire. Las masas de aire frío provenientes del sur del continente y de las vecindades de la Antártida, producen debido a su baja temperatura y elevada densidad, el desplazamiento hacia arriba (ascenso) de las masas de aire relativamente más cálidas. Este proceso puede ocurrir sobre el continente como sobre el océano y produce por lo tanto la aparición de nubosidad del tipo convectiva (Cumulunimbus, Nimbostratus) asociada a precipitaciones intensas y extendidas así como de tormentas en la línea del frente, se produce posteriormente una caída brusca de la temperatura, un viraje al sur o sudoeste del viento en superficie y un ascenso rápido de la presión atmosférica. Los frentes cálidos por el contrario a pesar de que también producen un ascenso generalizado de la masa de aire lo hacen sobre un área mucho más extensa que en el caso del frente frío, por lo tanto de ocurrir precipitaciones se producirán sobre un área mayor y con intensidades menores, por contrapartida la permanencia de un frente cálido sobre la región es mayor que la de un frente frío. Finalmente puede ocurrir la llamada "oclusión de frentes" cuando en el encuentro de las masas de aire fría y cálida se define una tercera región con aire que es elevado y se producen los fenómenos de convección con formación de cumulunimbus, nimbostratus y precipitaciones intensas.

La lluvia se incrementa sobre Uruguay en invierno en dirección a la costa atlántica. Se observa que los totales anuales en la dirección oeste-este se incrementan y el rango anual disminuye. Solamente al oeste de la Cuchilla Grande y en la parte adyacente a la costa atlántica brasileña ocurre la precipitación máxima en invierno (Prohaska, 1952).

En el Uruguay, donde la influencia marítima como también continental se hacen notar, la distribución de lluvias presenta una doble estación lluviosa, con un máximo principal en otoño y un máximo secundario en primavera.

Las precipitaciones se producen principalmente en forma de lluvias. El granizo ocurre en forma aislada y la precipitación en forma de nieve es excepcional.

Topografía y Geomorfología

El terreno se caracteriza por una topografía baja y ondulada. La mayor altura es de tan solo 500 m. La costa, tanto atlántica como del Río de la Plata, está formada mayormente por dunas y playas de arena, rodeadas de puntas rocosas. En la costa oceánica existe una serie de lagunas costeras. La línea de la costa es frecuentemente modificada por el recurrente efecto de las tormentas.

Biogeografía

El territorio uruguayo es parte de la región Pampeana, en conjunto con el sur de Brasil y parte de las provincias argentinas de Entre Ríos y Santa Fe, conformando el llamado "Distrito Uruguayense". La vegetación dominante es de pasturas naturales, las cuales han sido modificadas en algunos casos por la práctica de una agricultura de cultivos asociados a pasturas artificiales en rotación. La forestación nativa, que varia desde bosque seco subhúmedo a bosque húmedo de acuerdo a la clasificación de zonas de vida de Köppen, se encuentran principalmente a lo largo de ríos y arroyos, así como también en las laderas de los cerros. Los humedales se ubican en pequeñas áreas del país y cubren una considerable extensión de la región sudeste.

El territorio está cubierto principalmente por tres tipos de suelos: a) suelos pesados, con un horizonte B textural a una profundidad de entre 30 y 40 cm; b) suelos con un horizonte superficial arenoso y un horizonte B textural de arcilla a una profundidad de 70-80 cm, caracterizados por un bajo contenido de materia orgánica; c) suelos superficiales (30 cm de perfil) desarrollados sobre rocas basálticas o graníticas. La práctica más común en los dos primeros tipos es la rotación pastura-cultivo, mientras que el tercer tipo está mayormente cubierto por praderas naturales usadas para la cría de ganado y la forestación. Las características y distribución de suelos se presentan detalladamente en la "Carta de Reconocimiento de Suelos del Uruguay" (Dirección de Suelos y Fertilizantes, 1976).

Hidrología

El país cuenta con abundantes recursos hídricos superficiales y subterráneos. El escurrimiento superficial medio es de aproximadamente 65.000 m3, con un coeficiente de escurrimiento estimado de 0.35.

El territorio del país está dividido en seis grandes cuencas hidrográficas, de las cuales cuatro corresponden a cuerpos de agua compartidos con los países limítrofes. Estas incluyen la cuenca del Río de la Plata, la cuenca de la Laguna Merim, la cuenca del Río Uruguay y la del océano Atlántico. La cuenca del Río Santa Lucia es enteramente nacional y la del Río Negro solo tiene una mínima porción en territorio brasileño.

Tanto la cuenca del Río Uruguay como la del Río Negro han sido modificadas significativamente por la construcción de represas para la generación de energía. La demanda de agua para riego también ha causado cambios sustanciales en el medio ambiente, particularmente en el área de producción arrocera en el sudeste del país.

Riesgos Naturales

El país no está sujeto a riesgos naturales de origen geológico (i.e. terremotos, erupciones volcánicas) aunque frecuentemente es afectado por eventos climáticos extremos. La variabilidad en las precipitaciones, asociado a un complejo sistema oceánico-atmosférico tiene un importante impacto socioeconómico. Las recurrentes inundaciones afectan mayormente las áreas urbanas bajas (i.e. las ciudades a lo largo del Río Uruguay), puentes y caminos. Las sequías tienen un importante impacto en la producción ganadera y de cultivos, así como también en la generación de energía. Durante las más severas sequías, el suministro de agua también puede verse afectado.

El granizo y las heladas también afectan la producción agropecuaria. Tormentas ocasionales y tornados pueden ocurrir principalmente durante la época cálida. Se han registrado vientos de hasta 250 km./h. Las tormentas afectan principalmente cultivos e infraestructuras (i.e. invernaderos). En el área costera, la acción del viento y las marejadas causan modificaciones en las playas y destrucción de la infraestructura costera.

Condiciones sociales

La población del Uruguay, mayormente de origen europeo, es de 3.150.000 habitantes. Aproximadamente la mitad vive en la capital (Montevideo), y las áreas circundantes. La campaña (interior) presenta áreas de baja densidad poblacional en relación con las áreas urbanas, las cuales albergan el 87% de la población total. La tasa de crecimiento de la población se encuentra prácticamente estabilizada en las últimas 3 décadas en 0.6% por año, siendo una de las menores de Sudamérica. Uruguay presenta uno de los más altos niveles de alfabetización de América: 99%.

Actividades Económicas

El producto bruto interno en Uruguay es de aproximadamente 20.000 millones de dólares, de los cuales 11% corresponde a la producción agropecuaria, 20% a la industria (mayormente dedicada al procesamiento de productos de la agricultura y de la ganadería), mientras que el resto se reparte entre actividades comerciales, servicios, construcción, actividades financieras y otros.

El sector agrícola está orientado a la producción de ganado vacuno y lanar en pasturas naturales (que cubren el 85% del país), lechería y producción de cultivos (aproximadamente 5% del territorio). Las condiciones climáticas de la región permiten la producción tanto de especies subtropicales como de templadas, principalmente trigo y cebada como cultivos de invierno, y maíz, arroz, sorgo y girasol como cultivos de verano. La mayor parte de los productos derivados de la producción vacuna y lanar, así como la de granos de cebada y arroz, se destinan a la exportación. Los productos carne, lana, pieles y cereales alcanzan un tercio del total de las exportaciones. Además, una considerable parte de la actividad industrial está dedicada al procesamiento de productos agropecuarios.

La creciente industria turística ha derivado en el desarrollo de balnearios con inversiones significativas desde países vecinos, así como también de fuentes norteamericanas y europeas; en el desarrollo de carreteras y otras obras de infraestructura, y en el mejoramiento del sector servicios. La mayor parte del movimiento turístico se registra en las zonas costeras, en los meses de verano.

Condiciones Ambientales

Aunque Uruguay no es un país altamente industrializado y tiene una baja densidad poblacional, la preservación de sus sistemas naturales, en las que se basa la mayor parte de la actividad económica del país, es motivo de preocupación. Los problemas ambientales, actuales y potenciales, están relacionados a: a) causas internas (i.e. uso de la tierra para fines agrícolas, uso de las zonas costeras, impactos de la forestación, polución de las fuentes de agua, construcción de infraestructura y carreteras), b) causas externas (i.e. polución del agua en la cuenca del Río de la Plata, polución del aire como consecuencia de las plantas de generación termoeléctrica en Brasil) y c) posibles impactos de grandes proyectos internacionales de desarrollo (i.e. hidrovias regionales, puentes y carreteras). Las condiciones ambientales del país y las acciones prioritarias a ser implementadas fueron cuidadosamente evaluadas en el Estudio Ambiental Nacional (OPP/OEA/BID, 1992).

REFERENCIAS

Corsi, W.C. 1978. Clima. IN: Avances en Pasturas IV. Miscelánea 18:255-256. Centro de Investigaciones Agrícolas Alberto Böerger. La Estanzuela. Uruguay.

Dirección de Suelos y fertilizantes. 1976. Carta de Reconocimiento de Suelos del Uruguay. Ministerio de Agricultura y Pesca. Uruguay.

Köppen, W. 1931. Grundriss der Klimakunde. De Gruite. Berlin.

OPP/OEA/BID (Oficina de Planeamiento y Presupuesto/Banco Interamericano de Desarrollo/Organización de los Estados Americanos). 1992. Estudio Ambiental Nacional. Secretaría Ejecutiva para Asuntos Económicos y Sociales. Departamento de Desarrollo Regional y Medio Ambiente. Organización de los Estados Americanos. Washington, D.C., Estados Unidos.

Prohaska F.J. 1952. Regímenes estacionales de Precipitación de Sudamérica y mares vecinos. METEOROS. Serv. Met. Nal. Año II. N°1-2. Buenos Aires. Argentina.